Принцип работы всех датчиков следующий, он излучает узконаправленный ультразвуковой сигнал в воду и получает обратно отраженный сигнал от плавающих предметов, рыбы и дна. Процессор обрабатывает и интерпретирует полученную информацию на экран. Практически все современные эхолоты позволяют определить текущую глубину, отобразить на экране рельеф дна, показать наличие и глубину расположения рыбы и примерно оценить ее размеры. Приборы дают возможность рыболову увеличить любой интересующий участок водной толщи для более детального просмотра.

Так же некоторые модели эхолотов определяют плотность дна (его отражающую способность). Самые простые модели эхолотов имеют один луч, ширина излучения которого находится в диапазоне от 10 до 25 градусов. Простота конструкции не подразумевает никакого расширения возможностей этих приборов. Таких моделей эхолотов достаточно для поиска ям, перекатов, гряд и просмотра особенностей рельефа дна, над пройденным участком дна. Поиск же рыбы этими приборами малоэффективен, т.к. зона действия луча крайне узкая. К примеру, ширина луча (на дне) на глубине 10 метров у 10 градусного излучателя составляет всего 1.6 м, а у 25 градусного - 4.4 м. Более дорогие модели эхолотов имеют датчик с более широким углом, который колеблется в диапазоне 35-75 градусов. На той же глубине 10 м ширина зоны поиска у дна составляет для прибора с лучом 45 градусов равна 8.5 метров, а для 70 градусного - уже 15 м. Обладая всеми возможностями дешевых моделей приборов, они наиболее приспособлены для поиска рыбы.